Sterrekunde

Oppervlaktetoestande van eensame (skelm) planete

Oppervlaktetoestande van eensame (skelm) planete


We are searching data for your request:

Forums and discussions:
Manuals and reference books:
Data from registers:
Wait the end of the search in all databases.
Upon completion, a link will appear to access the found materials.

Die vraag Hoe word skelm planete ontdek? beskryf die probleme om planete (of planeetgrootte voorwerpe) te vind wat deur die ruimte sweef sonder om onder die invloed van 'n ster of Galaxy-stelsel te wees.

Wat sou die moontlike oppervlaktetoestande van hierdie planete wees? Kan chemotrofiese lewe op sulke planete ontstaan?


Skelm planete het twee vormingsmeganismes: Onafhanklike vorming en uitwerping.

'N Onafhanklike gevormde skelm planeet sou op sigself uit die newelmateriaal gekondenseer het en nie gevorm word uit die protoplanetêre skyf van 'n jong ster nie. Ons verstaan ​​hoe individuele sterre-massa-voorwerpe kondenseer en wat deur waarneming getoets is, maar ek is nie bewus van enige getoetste studies wat die tempo voorspel waarteen aard-massa-voorwerpe onafhanklik vorm nie. (Ons het beslis nie 'n groot bevolking van hulle waargeneem nie, en die swaartekrag-mikro-lensstudies wat gedoen is, sou hulle kon opspoor as hulle bestaan.) Maar aangesien bruin dwerge redelik algemeen voorkom, lyk dit veilig om te aanvaar dat daar 'n bevolking is. super-Jupiters wat gevorm word deur direkte kondensasie.

Die planete wat deur uitwerping gevorm word, moet in grootte wissel van meteore tot super-Jupiters en moet breedweg ooreenstem met die grootteverdeling van gebonde planete. (As klein planete geneig is om nader aan hul ster te wees, kan daar 'n mate van vooroordeel wees teen die uitwerping daarvan.)

Planete word meestal vroeg in die lewe van 'n stelsel uitgestoot, maar dit kan op enige tydstip in 'n ster se leeftyd gebeur - planetêre stelseldinamika nooit nie word perfek stabiel. En as daar 'n nabye deurgang van 'n ander ster of 'n groot skelm planeet is, kan uitwerpings plaasvind selfs na miljarde jare se stabiliteit. (Sien "A Pail of Air" van Fritz Leiber!) Maar die bevolking van uitgestote planete is waarskynlik baie swaar geweeg aan planete wat kort na die vorming uitgegooi is.

Die onderskeid tussen onafhanklik gevormde en uitgestote planete is belangrik, want as 'n planeet vorm, is dit baie warm van die gravitasie-energie wat vrygestel word in die vorming, en heel waarskynlik aanvanklik skadelik vir lewensvorming. Maar dit koel (die oppervlak baie vinniger as die binnekant) en uiteindelik kan die lewe ontstaan.

As die planeet in 'n wentelbaan om 'n ster bly, daal die oppervlaktetemperatuur asimptoties na 'n ewewigtemperatuur, waar die som van die ster se stralingsinset en die hitte-lekkasie uit die steeds warm binneland die IR-straling wat deur die planeet in die ruimte gelek word, balanseer. Dit sal dikwels binne 'n temperatuurbereik wees waar lewe op die oppervlak kan vorm.

Sodra 'n planeet uitgestoot is, sal die ewewigtemperatuur baie laer wees. Byvoorbeeld, vir die aarde van 4,5 GY stort die sonstraling 3000 keer soveel energie op die aarde se oppervlak as wat dit uit die binneland lek, (sien https://en.wikipedia.org/wiki/Earth%27s_internal_heat_budget vir besonderhede. ) Die tyd wat dit neem vir 'n aardse skelm planeet om af te koel tot die huidige temperatuur van die aarde, is in die orde van 10 MY en daarna sal dit net afkoel tot 'n oppervlaktemperatuur in die orde van 30K.

Dus die lewensvraag vorming op 'n Aarde-agtige planeet is een van die vraag of die oppervlaktelae solied vries, al dan nie, aangesien dit lyk asof dit die vorming van lewe stop.

Alle verbintenisse is af vir groter planete wat (a) stadiger afkoel en (b) waarskynlik genoeg water het om vloeibare oseane onder die oppervlak te hê, selfs nadat die oppervlak solied vries.

Vir planeetliggame waar lewe wel tyd het om te vorm, is die enigste bron van energie die hitte wat uit die binneland lek, direk as gevolg van die hittegradiënt ('n baie diffuse bron), of indirek van die ekwivalent van die Aarde se diepsee-openinge. Laasgenoemde lyk meer waarskynlik, aangesien die steiler hitte- en chemiese potensiële gradiënte baie makliker is om te benut.

Hal Clement het twee wetenskaplik uitstekende verhale geskryf wat op sulke planete afspeel. Een, Sterlig, het vreemdelinge met 'n hoë erns wat saam met mense werk om die oppervlak van Dhrawn, 'n bruin dwerg, te verken. Die ander een was 'n kort fiksie en het mense gehad wat 'n intelligente lewe ontmoet, wat op 'n nader aarde-skelm planeet geleef het. (Ek dink dit was 'Sortie' en vervolgverhale, maar ek is nie seker nie.)

Dit lyk in elk geval waarskynlik dat daar 'n groot verskeidenheid verskillende soorte skelm planeet sal wees wat die lewe moontlik kan ondersteun.


David Stevenson het teoretiseer dat 'n roue planeet met aansienlike waterstof in die atmosfeer uitgestoot kan word wat sal lei tot 'n hoëdruk waterstofatmosfeer. Dit is baie ondeursigtig vir infrarooi en kan die klein bietjie interne hitte goed genoeg hou sodat water op die oppervlak kan bestaan. Hier is 'n opsomming van die artikel: lewensonderhoudende planete in die interstellêre ruimte.

Tydens die vorming van die planeet kan rots- en ysembrio's in die orde van die massa van die aarde gevorm word, waarvan sommige uit die sonnestelsel uitgestoot kan word terwyl dit swaartekrag versprei vanaf die prototopiese planete. Hierdie liggame kan atmosferes behou wat ryk is aan molekulêre waterstof wat na afkoeling basale druk van 102 tot 104 bar kan hê. Druk-geïnduseerde ver-infrarooi dekking van H2 kan voorkom dat hierdie liggame interne radioaktiewe hitte elimineer, behalwe deur die ontwikkeling van 'n uitgebreide adiabatiese (sonder verlies of warmtewins) konvektiewe atmosfeer. Dit beteken dat, hoewel die effektiewe temperatuur van die liggaam ongeveer 30 K is, die oppervlaktemperatuur die smeltpunt van water kan oorskry. Sulke liggame kan dus water oseane hê waarvan die oppervlakdruk en temperatuur is soos dié wat aan die basis van die Aarde se oseane voorkom. Dit is moeilik om sulke potensiële huise lewenslank op te spoor.

Nog so 'n artikel is: Beperkings op die vry-drywende planete wat die waterlewe ondersteun, deur Viorel Badescu.


Miljarde onopgemerkte 'skelm planete' kan wild deur ons melkweg skeur

Ons is geneig om te dink aan planete wat netjies in stelsels georden is, soos ons eie sonnestelsel. Maar so nou en dan kry sterrekundiges wenke van iets anders - skelm planete, wat nie aan enige ster of stelsel geheg is nie, wat eensaam deur die sterrestelsel dryf.

Nou blyk dit dat daar baie meer van hulle kan wees as wat iemand ooit vermoed het. 'N Nuwe simulasie het aan die lig gebring dat daar miljarde skelm planete in die Melkweg kan wees.

Die optelling van eksoplanete is 'n buitengewone lastige onderneming op die beste tye wanneer hulle in 'n planetêre stelsel is. Planete gee geen lig uit hul eie nie (tensy ons voor 'n bruin dwerg te staan ​​kom, maar hulle planeetstatus is aanvegbaar), dus moet ons ander maniere gebruik om hulle op te spoor.

As 'n planeet om 'n ster wentel, is daar twee hoofmetodes vir opsporing. Dit is die radiale snelheidsmetode, waardeur die planeet se swaartekrag-effek op die ster waargeneem kan word, en die transito-metode, wanneer die planeet voor die ster wentel en sy lig effens verdof.

Soos u kan sien, vertrou albei hierdie metodes op die teenwoordigheid van 'n ster - dus is dit redelik nutteloos as dit kom by skelm planete. Daar is nogtans 'n paar maniere waarop ons hierdie swerwers kan opspoor. Twee skelm planete is verlede jaar opgemerk vanweë die manier waarop hul swaartekrag die lig van agter infrarooi beeldvorming buig, ander laat blyk het.

In totaal is ongeveer 20 skelm planete of skelm kandidate geïdentifiseer, vergeleke met 3 917 eksoplanete in planetêre stelsels. Dit is 'n redelike groot leemte.

Om uit te vind hoeveel skelm planete daar moontlik is, wat donker deur die melkweg dryf, het sterrekundiges aan die Universiteit van Leiden in Nederland gevorderde wiskundige simulasies van die Orion Trapezium uitgevoer, 'n groep jong sterre in die hart van die Orionnevel .

Vyfhonderd sonagtige sterre is gemodelleer met vier, vyf of ses planete elk, vir altesaam 2 522 planete, met massas wat wissel van ongeveer drie keer dié van die aarde tot ongeveer 130 keer die massa van Jupiter (dit is 'n bruin dwerg). groot).

Van hierdie planete het 357 (16,5 persent) binne 11 miljoen jaar nadat hulle gevorm is, van hul stelsels losgebind en weggedryf. 'N Paar het binne die groep gebly, en vyf is deur ander planetêre stelsels gevang, maar 282 - die meerderheid van die planete - het die groep heeltemal vrygespring.

Dit is interessant dat 75 van die 2 522 met hul gasheerster gebots het en 34 planete met 'n ander planeet gebots het.

Die meeste skelm planete wat ons waargeneem het (wat 'n baie klein aantal is) was aan die groter kant. Maar die navorsers het bevind dat die massa van 'n planeet waarskynlik nie 'n invloed sou hê op die waarskynlikheid dat dit uit 'n stelsel gestoot sou word nie.

Dus skelm planete loop waarskynlik dieselfde spektrum van groottes as planete wat deur 'n stelsel gebind is. Daar is waarskynlik kleiner skelm planete daarbuite - dit is net soveel moeiliker om op te spoor, onder 'n reeds moeilik waarneembare klas voorwerpe.

As die syfer van 16,5 persent in die breë oor die Melkweg geëkstrapoleer kan word (wat moontlik is, aangesien die Trapezium-groep redelik tipies is vir 'n sterre kwekery), dan dwaal daar minstens 16,5 miljard skelm planete rond, van die geskatte totaal van minstens 100 miljard planete.

Dit is selfs moontlik dat ons eie stelsel eens 'n ekstra planeet gehad het wat begin het. Daar word gedink dat Uranus se vreemde aksiale kanteling kon veroorsaak word deur 'n botsing met 'n skelm planeet, en dit is selfs moontlik dat die geheimsinnige en hipotetiese Planet Nine 'n skurk was wat gevang is toe hy verbygaan.

Soos die navorsers opmerk, is die studie slegs op twee simulasies gebaseer, dus dit is beslis nie definitief nie - maar die simulasiegetuienis dui wel daarop dat skelm planete veel meer algemeen is as wat ons waarnemingsbewyse voorstel.

En dit wek beslis die verbeelding - hierdie koue, eensame planete wat die ruimte ver van die warmte van 'n ster deurkruis. Iemand moet beslis 'n wetenskapfiksiefilm daaroor skryf.

Die navorsing is aanvaar in Sterrekunde & astrofisika, en kan op arXiv gelees word.


Is daar planete wat tussen sterrestelsels wentel?

Ek het gehoor dat dit eensame sterre is wat tussen sterrestelsels is, en ek het gewonder of dit moontlik is dat hierdie sterre sonstelsels kan wees. Indien ja, is dit ook moontlik dat hierdie planete bewoonbaar is?

Ja, sommige van hierdie skelm sterre het planete, en daar is geen rede waarom die planete nie bewoonbaar kan wees nie.

Sommige skelm sterre word uitgestoot deur drie-liggaam-interaksies met supermassiewe swart gate wat hulle 'n enorme snelheid gee en hulle in die intergalaktiese ruimte laat vlieg. Hierdie stelsels kon tydens die interaksie swaartekrag onderbreek het, wat planeetbane kon ontwrig en dit heeltemal van die stelsel kon stroop.

Ander skelm sterre word uitgegooi deur gety-interaksies tussen sterrestelsels. Dit is 'n baie sagter proses wat die sterrestelsel betref, en sal waarskynlik nie die planeetstelsel werklik in gevaar stel nie. Hierdie planete kan beslis bewoonbaar wees. Om van die sterrestelsel af weg te wees, verminder u kans om deur 'n nabygeleë supernova getref te word.


Massiewe 'skelm' planeet met misterieuse 'gloed' wat buite sonnestelsel ontdek is - en dit is 12 keer groter as Jupiter

Wetenskaplikes beweer dat 'n GROOT & quotrogue & quot planeet met 'n onverklaarbare & gloeiende & quot skuil agter ons sonnestelsel aan.

Die monsteragtige groot wêreld is 12 keer groter as die gasreus Jupiter en volgens die National Radio Astronomy Observatory is die eerste voorwerp in sy soort wat met 'n radioteleskoop opgemerk is.

Hulle noem dit 'n & quotrogue & quot omdat dit op geheimsinnige wyse deur die ruimte gedryf word sonder dat daar 'n baan om 'n ouerster is.

Die massa en kragtige magneetveld is meer as 200 keer sterker as Jupiter.

As sy geheime uitgesonder word, kan dit lei tot die ontdekking van meer vreemde wêrelde, beweer die boffs.

"Hierdie voorwerp is reg aan die grens tussen 'n planeet en 'n bruin dwerg, of 'mislukte ster', en gee ons verrassings wat ons kan help om magnetiese prosesse op beide sterre en planete te verstaan," het dr Melodie Kao, 'n sterrekundige gesê. aan die Arizona State University.

Bruin dwerge stomp wetenskaplikes al lank: hulle is te groot om as planete beskou te word en nie as groot genoeg om as sterre beskou te word nie.

Hulle het ook sterk aura's - soortgelyk aan die pragtige Noord-ligte en op aarde - soos dié wat in ons eie sonnestelsel en Jupiter en Saturnus gesien word.

Die aura's op ons planeet word veroorsaak deur die magneetveld wat in wisselwerking is met die sonwind (die voortdurende stroom van gelaaide deeltjies uit die boonste atmosfeer van die son, bekend as die korona, wat die sonnestelsel deurdring).

Die Kao & # x27s-span het 'n gevorderde radioteleskoop in New Mexico gebruik om die ontdekking te ontdek. Hulle sê die nuwe wêreld is 200 miljoen jaar oud en 20 ligjare van die aarde af.

Dit spog ook met brandende oppervlaktemperature van ongeveer 825 grade Celsius, of meer as 1 500 grade Farenheit.

Ter vergelyking, die son se oppervlaktemperatuur is ongeveer 5 500 grade Celsius.

Alhoewel dit die eerste keer in 2016 opgespoor is, het wetenskaplikes dit aanvanklik geïdentifiseer as een van vyf bruin dwerge wat onlangs ontdek is.

Dié teorie is egter geskrap nadat hulle meer data deurgegrawe het om die ouderdom daarvan beter te bepaal.

Hulle glo nou dat dit 'n veel jonger voorwerp is en die massa daarvan dus kleiner is as wat oorspronklik gedink is, wat beteken dat dit teoreties as 'n planeet in sy eie reg geklassifiseer kan word.

Die meeste gelees in tegnologie

SPEL AAN

WAWYD OOP

MISSE SYFERS

WEG SONDER I-TRACE

MIND BENDER

EK-KOM

So 'n sterk magneetveld bied 'n groot uitdaging aan ons begrip van die dinamomeganisme wat magnetiese velde in bruin dwerge en eksoplanete produseer en help om die auroras wat ons sien, te dryf, 'het Gregg Hallinan van Caltech gesê.

Hy het bygevoeg: "Die opsporing van SIMP J01365663 + 0933473 met die VLA deur middel van die aurorale radio-uitstoot beteken ook dat ons 'n nuwe manier kan hê om eksoplanete op te spoor, insluitend die ontwykende skelm wat nie om 'n ouerster wentel nie."

“Hierdie spesifieke voorwerp is opwindend omdat die bestudering van die magnetiese dinamomeganismes ons nuwe insigte kan gee oor hoe dieselfde tipe meganismes in buite-solare planete kan werk - planete buite ons sonnestelsel,” het Kao verder gesê.

& quot Ons dink hierdie meganismes kan nie net in bruin dwerge werk nie, maar ook in gasreus- en aardplanete. & quot


& # 8216Lone & # 8217 Rogue Planet Ontdek die dwaal in die melkweg

Navorsers meen dat ons sterrestelsel wemel van kosmiese weeskinders, planete wat vry van 'n ouerster dwaal. Alhoewel dit algemeen is, is dit moeilik om hierdie skelm planete raak te sien, veral as dit binne die grootte van die aarde is.

Ondanks hierdie probleme, het 'n internasionale span sterrekundiges, waaronder Przemek Mróz, 'n postdoktorale student aan die California Institute of Technology (Caltech) en Radosław Poleski van die Astronomiese Sterrewag van die Universiteit van Warskou, gesien wat hulle glo 'n vryswewende planeet is 'n grootte en massa êrens in die omgewing van Mars en Aarde, wat in die Melkweg dwaal.

Die ontdekking is 'n belangrike stap vorentoe op die gebied van eksoplanetondersoek, aangesien dit die eerste 'grootte' skelm planeet 'is wat ooit waargeneem is.

'N Kunstenaar se indruk van 'n gravitasie-mikrolensgeleentheid deur 'n vryswewende planeet. (Jan Skowron / Astronomical Observatory, Universiteit van Warskou)

"Ons het 'n planeet gevind wat baie eensaam en klein lyk, ver in die heelal," vertel Poleski ZME Wetenskap. 'As u kan dink, is die aarde in 'n sandbak omring deur baie ander planete en lig van die son af. Hierdie planeet is nie. Dit is regtig alleen. '

Die skelm planeet wat die span gevind het - OGLE-2016-BLG-1928 - is glo die kleinste vryswewende planeet wat ooit ontdek is. Dit is gevind in data wat versamel is deur Optical Gravitational Lensing Experiment (OGLE), 'n Poolse astronomiese projek gebaseer op die Universiteit van Warskou. Voorheen ontdekte skurke - soos die eerste opgetekende vryswewende planeet wat ook deur OGLE in 2016 gevind is - is nader aan Jupiter.

Die swaartekrag van 'n vryswewende planeet kan lig van 'n verre ster afbuig en fokus as dit naby gaan daarvoor. As gevolg van die verwronge beeld, die ster lyk tydelik baie helderder. (v)

'Ons het die kleinste vryswewende planeetkandidaat tot nog toe ontdek. Die planeet is waarskynlik kleiner as die aarde, wat ooreenstem met die voorspellings van teorieë oor planeetvorming, ”het Mróz - hoofskrywer van die span se studie gepubliseer in Astrofisiese joernaalbriewe - verduidelik aan ZME Wetenskap. 'Vryswewende planete is te flou om direk waargeneem te word - ons kan dit opspoor met behulp van swaartekrag-mikrolensering via hul ligte buigende swaartekrag. ”

Die erns van die situasie

Die span het hierdie dwalende planeet raakgesien met behulp van die tegniek van swaartekrag-mikrolens, wat dikwels gebruik word om eksoplanete op te spoor - planete buite ons sonnestelsel. Eksoplanete kan nie gereeld direk waargeneem word nie, en wanneer dit kan, is dit die gevolg van interaksie met bestraling van hul ouerster - byvoorbeeld, die verdof effek wat eksoplanete het as hulle voor hul ster kruis en van die lig wat dit uitstraal, blokkeer. Dit is duidelik dat, aangesien skelm planete nie 'n ouerster het nie, hulle nie hierdie interaksies het nie, wat mikro-lensgeleenthede die enigste manier maak om dit raak te sien.

"Mikrolensering vind plaas wanneer 'n lensvoorwerp - 'n vryswewende planeet of ster - tussen 'n Aarde-gebaseerde waarnemer en 'n verre bronster beweeg, en die swaartekrag daarvan kan die buiging aflei en fokus," verduidelik Mróz aan ZME Wetenskap. 'Die waarnemer meet 'n kort verheldering van die bronster, wat ons 'n swaartekrag-mikrolensingsgebeurtenis noem. '

As die swaartekrag van 'n vryswewende planeet die lig van 'n verre ster aflei en fokus, kan ons tydelike veranderinge in die helderheid van die ster waarneem. (tydelike veranderinge in die helderheid van die ster.
Krediet: Jan Skowron / Astronomical Observatory, Universiteit van Warskou.)

Mróz gaan voort deur te verduidelik dat die duur van mikro-lensgebeurtenisse afhang van die massa van die voorwerp wat as gravitasielens optree. “Hoe minder massief die lens is, hoe korter is die mikrolensgeleentheid. Die meeste van die waargenome gebeure, wat gewoonlik 'n paar dae duur, word deur sterre veroorsaak, 'sê Mróz. 'Microlensing-gebeure wat toegeskryf word aan vryswewende planete duur gewoonlik skaars 'n paar uur, wat dit moeilik maak om raak te sien. Ons moet dieselfde deel van die hemelruim gereeld waarneem om kort verhelderings op te spoor wat veroorsaak word deur vryswewende planete. ”

Helderheidsveranderings van die waargenome ster tydens die swaartekrag-mikrolensingsgebeurtenis deur 'n vryswewende planeet. (Krediet: Jan Skowron / Astronomical Observatory, Universiteit van Warskou/ Robert Lea)

Deur die duur van 'n mikrolensgebeurtenis en die vorm van die ligkromme daarvan te meet, kan sterrekundiges die massa van die lensvoorwerp skat. Dit is hoe die span kon vasstel dat hierdie vryswewende planeet ongeveer aarde is. "Daarom kan ons baie dowwe voorwerpe ontdek, soos swart gate, of vryswewende planete," sê Poleski. 'Ons vind dit 'n gebeurtenis met 'n tydskaal van 41 minute. En dit is die kortste gebeurtenis wat ooit ontdek is. '

Poleski verduidelik dat die gebrek aan enige ander lensliggaam in die stelsel aan die span gesê het dat dit 'n baie sterk kandidaat vir 'n vryswewende planeet is. Hy voeg by: "Ons weet dat dit 'n planeet is vanweë die baie kort tydskaal en ons dink dat dit vry swaai omdat ons geen ster langsaan sien nie."

Gaan skelm. Hoe vrydrywende planete alleen deur die heelal kan dwaal

Sterrekundiges glo dat vryswewende planete in protoplanetêre skywe rondom sterre gevorm is op dieselfde manier as & # 8216 gewone & # 8217 planete. Op 'n stadium word hulle uit hul ouer planetêre stelsels gestoot, waarskynlik na gravitasie-interaksie met ander liggame, byvoorbeeld met ander planete in die stelsel.

"Daar word verwag dat sommige planete met 'n lae massa massa uit hul ouer planetêre stelsels gestoot sal word gedurende die vroeë stadiums van die vorming van 'n planetêre stelsel," sê Mróz. “Volgens teorieë oor planeetvorming moet die meeste uitgestote planete kleiner wees as die aarde. Teorieë oor planeetvorming voorspel dat tipiese massas uitgestote planete tussen 0,3 en 1,0 aardmassas moet wees. Die eienskappe van hierdie gebeurtenis pas dus by die teoretiese verwagtinge. ”

Daar word geglo dat hierdie vryswewende skelm planete redelik algemeen voorkom, maar navorsers kan nie seker wees nie omdat hulle so moeilik raakgesien kan word. “Ons huidige studies dui aan dat die frekwensie van lae-massa en # 8211 in die Aarde tot die super-Aarde-massa-reeks & # 8211 vry-drywende of wye-baan planete soortgelyk is aan dié van sterre - daar is ongeveer twee-vyf sulke voorwerpe per ster in die Melkweg, ”sê Mróz. 'Hierdie getalle is baie onseker, want dit is gebaseer op 'n paar waarnemings van mikro-lensgebeurtenisse op kort tydskaal. As vrydrywende / wye wentelplanete egter minder gereeld was as sterre, sou ons baie minder gebeure op kort tydskaal waargeneem het as wat ons doen. ”

Die navorser voeg by dat alhoewel hierdie voorwerpe relatief algemeen voorkom, die kans dat mikro-lensgebeurtenisse daardeur veroorsaak word nog steeds baie klein is. & # 8220Drie voorwerpe - bron, lens en waarnemer - moet byna perfek in lyn wees, & # 8221 sê Mróz. "As ons net een bronster waargeneem het, sou ons amper 'n miljoen jaar moes wag om te sien hoe die bron mikrolens word."

Eintlik is een van die buitengewone elemente van die studie van die span dat daar glo nie so 'n lensgeleentheid waargeneem kon word nie, gegewe die sensitiwiteit van die huidige generasie teleskope.

"Die verrassing was oor die algemeen dat ons met die huidige tegnologie so 'n kort tydsgebeurtenis kon definieer," sê Poleski. "Dit is veral verbasend as u die vorige rekord met 'n faktor van min.

Die Nancy Grace Romeinse teleskoop en Future Rogue-verkenning

Vir Mróz is daar steeds vrae wat hy wil beantwoord oor OGLE-2016-BLG-1928. Bevestig hoofsaaklik dat dit beslis 'n vryswewende planeet is.

'Ons is nie heeltemal seker of ons planeet vry dryf of nie. Ons waarnemings sluit die teenwoordigheid van sterregenote binne tien sterrekundige eenhede en # 8211930 miljoen myl van die planeet uit, maar die planeet het miskien 'n verre metgesel, 'sê Mróz. 'Laat ons ons voorstel dat ons mikrolensgebeurtenisse deur 'n dubbelganger van die sonnestelsel waarneem. As Jupiter of Saturnus 'n mikrolenseringsgebeurtenis veroorsaak het, sou ons 'n handtekening van die Son in die ligkromme van die mikrolensering sien. Mikrolensgeleenthede deur Uranus of Neptunus lyk egter waarskynlik soos dié van vryswewende planete, omdat dit baie ver van die son af is. '

Gelukkig sê Mróz dat dit moontlik sou wees om te onderskei tussen vryswewende en wye wentelplanete. "Die lens beweeg relatief tot die bronster in die lug en - 'n paar jaar na die mikrolensgeleentheid - moet die lens en bron in die lug skei," verduidelik die navorser. 'As die lens 'n sterre metgesel het, sal ons 'n mate van oormaat lig op sy posisie sien. As dit 'n vryswewende planeet is, sal ons dit nie doen nie. '

Hoewel hierdie metode eenvoudig kan lyk, sê Mróz dat ons dit nie nou kan toepas nie, omdat die bestaande teleskope nie kragtig genoeg is nie. Dit sluit die instrument in wat die langtermyn-waarnemings gedoen het wat aanleiding gegee het tot die OGLE-lugopname en die data waaruit die span die mikro-lensgebeurtenis OGLE-2016-BLG-1928 gevind het.

"[Die ontdekking van OGLE-2016-BLG-1928] was deel van die groter soeke na mikrolensgeleenthede in die algemeen, wat ons in 'n aantal stappe uitvoer," vertel Poleski ZME. 'In een stap het ek na die wye baanplanete begin kyk - planete soortgelyk aan Uranus, of Neptunus en op soortgelyke wentelbane. En terwyl ek daarna gesoek het, het ek 'n lys van mikrolensingsgebeurtenisse in die algemeen gekeur en dit gevind. "

Binnekort neem die NASA se Nancy Grace Roman Telescope die soektog na mikrolensgeleenthede oor, maar intussen is daar nog data van OGLE en ander projekte wat ondersoek moet word. 'Ons het nou meer data en ander opnames versamel ook data. Ons hoop om dit te ontleed, ”sê Poleski. 'Die langtermyn-toekoms is die bekendstelling van die Romeinse ruimteteleskoop van Nancy Grace. Dit sal 'n teleskoop wees wat soortgelyk is aan die Hubble-teleskoop, slegs met nuwe infrarooi- en infrarooi-kameras en die kamera-gesigsveld groter as die Hubble-ruimteteleskoop.

"Een van die hoofprojekte vir die Raman-teleskoop is om galaktiese bult op te let op soek na mikrolensplanete, insluitend vryswewende planete."

Mroz, P., Poleski, R., Gould, A. et al., '' N Aardse massa-skelm planeetkandidaat wat opgespoor is in die kortste tydskaalse mikrolens-gebeurtenis, ' Astrofisiese joernaalbriewe, [2020] DOI: 10.3847 / 2041–8213 / abbfad


'N Vreemde, eensame planeet wat sonder 'n ster gevind is

'N Internasionaal ontdek 'n jong, eksotiese, skelm planeet en # 8211 PSO J318.5-22, is net 80 ligjaar weg van die aarde en het 'n massa van ses keer die massa van Jupiter. Dit is ongeveer 12 miljoen jaar gelede gevorm & # 8211 maak dit 'n pasgeborene in terme van planete (die aarde is ongeveer 4,5 miljard jaar gelede gevorm.

Veelkleurige beeld van die Pan-STARRS1-teleskoop van die vryswewende planeet PSO J318.5-22, in die konstellasie Capricornus. Die meeste energie word in infrarooi vrygestel.

& # 8220Ons het nog nooit vantevore 'n voorwerp in die ruimte sien swaai wat so lyk nie. Dit het al die kenmerke van jong planete wat rondom ander sterre gevind word, maar dit dryf heeltemal alleen daar uit, ”het dr. Michael Liu, spanleier van die Instituut vir Sterrekunde aan die Universiteit van Hawaii in Manoa, verduidelik. 'Ek het gereeld gewonder of daar sulke eensame voorwerpe bestaan, en nou weet ons dat dit wel is.'

Gedurende die afgelope dekade het die ontdekking van 'n nuwe eksoplanet in 'n eksponensiële tempo ontwikkel, sonder dat ongeveer 1.000 (!) Nuwe planeet deur middel van indirekte metodes ontdek is. Selfs met die verstommende ontwikkeling van tegniek is daar egter slegs 'n handjievol waargeneem deur direkte beelding.

'Planete wat deur direkte beeldvorming gevind word, is ongelooflik moeilik om te bestudeer, want hulle is reg langs hul baie helderder gasheersterre. PSO J318.5-22 wentel nie om 'n ster nie, dus sal dit vir ons baie makliker wees om te studeer. Dit gaan 'n wonderlike uitsig bied op die innerlike werking van gasreusplanete soos Jupiter kort na hul geboorte, 'het dr. Niall Deacon van die Max Planck-instituut vir sterrekunde in Duitsland gesê en 'n medeskrywer van die studie.

Sterrekundiges het slegs enkele jare gelede die bestaan ​​van skelm planete bevestig, dus dit is ook 'n opwindende, nuwe studieveld. Daar is geen huidige manier om te vertel of dit planete is wat uitgestoot is om 'n ster te wentel of oorspronklik alleen as subbruin dwerge gevorm is nie.


'N Interstellêre besoeker het 'n hartseer verhaal vertel

'N Wenk warmte van ons son het gehelp om die geheime van 'n geheimsinnige komeet te openbaar.

In 2019 ontdek Gennady Borisov, 'n amateur-sterrekundige op die Krim, sy sewende komeet. Hierdie ysige voorwerp was nie soos die ander wat Borisov gevind het nie, of soos enige van die ander komete in die sonnestelsel nie. Hierdie een wentel nie om die son nie.

In plaas daarvan het dit alleen in die interstellêre ruimte gedryf en sy eie pad gevolg, totdat dit eendag ons sonnestelsel binnegegaan en verby die son gewei het. Verhit deur die hitte van 'n ster, vir die eerste keer in wie weet hoe lank, het die ysige komeet net 'n bietjie ontdooi.

Sommige van die sterkste teleskope van die aarde het die kosmiese tussenganger vasgevang toe dit verbygegaan het. Sterrekundiges kon die komeet sien omhul in 'n vae gloed van eens bevrore stofdeeltjies wat deur die son losgemaak is.

Deur hierdie deeltjies van ver af te ontleed, het navorsers daarin geslaag om te leer oor die samestelling van die komeet, sy oorsprong en sy lang reis hierheen. Een onlangse bevinding toon iets weemoedig.

Van die komete wat sterrekundiges opgemerk het, is hierdie een - genaamd Borisov, na sy ontdekker - een van die ongerepte. "Dink aan die winderosie van die berge, of selfs die sonbrandmiddel op ons vel as ons strand toe gaan," het Stefano Bagnulo, 'n sterrekundige by Armagh Observatory, in die Verenigde Koninkryk, wat Borisov bestudeer het, my vertel. Borisov toon baie min tekens van nog 'n sonnige ontmoeting tydens sy reis deur die ruimte. Vir 'n komeet om so onberispelik soos hierdie te wees, beteken dit dat dit uiters alleen was.

Sterrekundiges het reeds aangeneem dat, gegewe die groot afstande tussen sterre, voorwerpe soos Borisov vir 'n tydperk van tyd kan ry sonder om 'n ander een raak te loop. Die laaste keer dat Borisov gevoel het dat die warmte van 'n ster waarskynlik in sy eie stelsel was. Sterrekundiges kan Borisov se reis net tot dusver volg, en ons sal waarskynlik nooit weet waar die komeet vandaan kom nie. Maar die glinsterende wolk van deeltjies rondom Borisov, bekend as koma, kan ons iets vertel. "Stof bevat ryk inligting oor die planetêre stelsel," het Bin Yang, 'n sterrekundige by die European Southern Observatory, in Chili, aan my gesê.

In 'n ander onlangse ontleding van Borisov se stofdeeltjies het Yang en haar span bewyse gevind wat daarop dui dat die komeet naby sy ouerster gevorm het voordat hy in die buitenste dele van sy stelsel gedraai het en verskillende soorte kosmiese materiaal versamel het. Yang sê Borisov het sy samestelling moontlik te danke aan die aanwesigheid van reuse-planete, wat bekend is daarvoor om dinge met hul erns op te wek. Miskien het Borisov eens 'n huis gedeel met sy eie weergawes van Jupiter en Saturnus.

Alhoewel die aankoms van Borisov 'n verrassing was, is die komeet minder geheimsinnig as 'Oumuamua, die eerste interstellêre besoeker wat ooit bespeur is, gesien in 2017. Op daardie stadium het sterrekundiges iets verwag wat lyk soos Borisov se huidige teorieë, dui daarop dat ysige komete naby die rand van 'n planeetstelsel kan deur groot planete gestoot word en in 'n ongebonde bestaan ​​in die ruimte tussen sterre uitgeslinger word. Ons sonnestelsel het in sy vroeë, meer chaotiese dae waarskynlik 'n paar komete uitgeskop. Maar 'Oumuamua het meer soos 'n asteroïde gelyk, en sterrekundiges debatteer nog steeds oor die presiese aard daarvan, insluitend die vorm daarvan. Gegewe twee baie verskillende interstellêre besoekers, is die sterrekundegemeenskap gretig om te sien wat volgende is, en sal dit nie lank hoef te wag nie. 'N Nuwe sterrewag in Chili wat na verwagting sal presteer in die opsporing van interstellêre voorwerpe, sal in 2022 begin en die Europese Ruimteagentskap beplan om in 2029 'n stel ruimtetuie te loods wat in die ruimte sal luier totdat hulle beveel word om 'n nuutgevonde interstellêre voorwerp na te jaag. .

Borisov het ons nou agtergelaat en verby die uitsig op enige teleskope beweeg. Dit sal ons sonnestelsel nie laat in die toestand waarin dit gekom het nie. Verlede lente, toe Borisov naby Jupiter was, het die Hubble-ruimteteleskoop beelde gevang wat wys hoe 'n stuk van die komeet afbreek. 'Dit is nie meer ongerep nie', het Ludmilla Kolokolova, 'n sterrekundige aan die Universiteit van Maryland, wat saam met Bagnulo gewerk het, aan my gesê. Borisov dra nou 'n teken van sy besoek deur die sonnestelsel. Wat 'n interessante vraag bied: as Borisov by 'n ander ster sou verbygaan, waar 'n stel vreemde sterrekundiges dit kon waarneem, sou hulle enige bewyse van sy ontmoeting met ons son sien?

Bagnulo said it’s difficult to say whether Borisov’s trip through the solar system noticeably altered the cometary properties he studied, which, presumably, his hypothetical alien counterparts might also investigate. But when a comet moves away from the sun and cools off, Kolokolova said, some of the particles in its coma can return to the surface and harden into a crust. “If this comet goes to another system where astronomers look at it, they will see it was heated,” Kolokolova said. “They wouldn’t know if it was the sun or any other star, but they could see the comet was heated.”

But Borisov is unlikely to skim by another star. More than one astronomer told me that the chances are nearly zero. The distances between stars are simply too big. “If you had a collision between the Milky Way and another Milky Way, you could collide the galaxies and no two stars would ever hit,” David Jewitt, an astronomer at UCLA who studies comets, told me. Astronomers believe Borisov coasted alone for hundreds of millions of years, even billions, through space before reaching us. “In that amount of time, you might pass by one star,” Jewitt said. “So for Borisov, maybe this is it.”

For us, the fleeting experience was illuminating. Our interstellar guest gave us evidence of its own home. There, too, the cosmos had struck a match, igniting a star into existence and leaving just enough kindling behind to make planets and moons. The process has unfolded countless times across the universe, creating islands of clustered matter, isolated far from one another. Through a chance encounter with a comet like Borisov, we can glimpse some of the ways these alien places might resemble our own.


Surface of the Planets

People have been intrigued for centuries by whether life could exist on other planets. While we now know that it is very unlikely that life as we know it could exist on other planets in our Solar System, many people do not know the surface conditions of these various planets.

Mercury resembles nothing so much as a larger version of the Moon. This planet is so close to the Sun that it is actually difficult to observe. The Hubble Space Telescope cannot look at it because it would permanently damage the lens.

Venus’ atmosphere of thick, toxic clouds hides the planet’s surface from view. Scientists and amateurs alike used to think that the planet was covered with thick forests and flora like tropical rainforests on Earth. When they were finally able to send probes to the planet, they discovered that Venus’ surface was actually more like a vision of hell with a burning landscape that is dotted with volcanoes.

Mars has very diverse terrain. One of the planet’s most famous features is its canals, which early astronomers believed were “man”-made and contained water. These huge canyons were most likely formed by the planet’s crust splitting. Mars is also famous for its red color, which is iron oxide (rust) dust that covers the surface of the entire planet. The surface of Mars is covered with craters, volcanoes, and plains. The largest volcanoes of any planet are on Mars.

Jupiter is a gas giant, so it has no solid surface just a core of liquid metals. Astronomers have created a definition for the surface – the point at which the atmosphere’s pressure is one bar. This region is the lower part of the atmosphere where there are clouds of ammonia ice.

Saturn is also a gas giant so it has no solid surface only varying densities of gas. Like Jupiter, almost all of Saturn is composed of hydrogen with some helium and other elements in trace amounts.

Uranus and Neptune are also gas giants, but they belong to the subcategory of ice giants because of the “ices” in their atmospheres. Uranus’ surface gets its blue color from the methane in the atmosphere. Methane absorbs light that is red or similar to red on the color spectrum leaving only the light near the blue end of the spectrum visible.

Neptune is also blue due to the methane in its atmosphere. Its “surface” has the fastest winds of any planet in the Solar System at up to 2,100 kilometers per hour.

Universe Today has a number of articles including surface of Mars and surface of Mercury.


NASA’s Timely Question –“If Venus Switched Places With Mars, Would It Be Habitable?”

“When I suggested this topic, I wondered whether two inhabited planets would exist (the Earth and Venus) if Mars and Venus formed in opposite locations,” said Chris Colose, a climate scientist based at the NASA Goddard Institute for Space Studies. “Being at Mars’s orbit would avoid the runaway greenhouse and a Venus-sized planet wouldn’t have its atmosphere stripped as easily as Mars.”

What would happen if you switched the orbits of Mars and Venus? Would our solar system have more habitable worlds?

It was a question raised at the “Comparative Climatology of Terrestrial Planets III” a meeting held in Houston at the end of August. It brought together scientists from disciplines that included astronomers, climate science, geophysics and biology to build a picture of what affects the environment on rocky worlds in our solar system and far beyond.

The question regarding Venus and Mars was proposed as a gedankenexperiment or “thought experiment” a favorite of Albert Einstein to conceptually understand a topic. Dropping such a problem before the interdisciplinary group in Houston was meat before lions: the elements of this question were about to be ripped apart.

The Earth’s orbit is sandwiched between that of Venus and Mars, with Venus orbiting closer to the sun and Mars orbiting further out. While both our neighbors are rocky worlds, neither are top picks for holiday destinations.

Mars has a mass of just one-tenth that of Earth, with a thin atmosphere that is being stripped by the solar wind a stream of high energy particles that flows from the sun. Without a significant blanket of gases to trap heat, temperatures on the Martian surface average at -80°F (-60°C). Notably, Mars orbits within the boundaries of the classical habitable zone (where an Earth-like planet could maintain surface water) but the tiny planet is not able to regulate its temperature as well as the Earth might in the same location.

Unlike Mars, Venus has nearly the same mass as the Earth. However, the planet is suffocated by a thick atmosphere consisting principally of carbon dioxide. The heat-trapping abilities of these gases soar surface temperatures to above a lead-melting 860°F (460°C).

But what if we could switch the orbits of these planets to put Mars on a warmer path and Venus on a cooler one? Would we find that we were no longer the only habitable world in the solar system?

“Modern Mars at Venus’s orbit would be fairly toasty by Earth standards,” Colose. Dragging the current Mars into Venus’s orbit would increase the amount of sunlight hitting the red planet. As the thin atmosphere does little to affect the surface temperature, average conditions should rise to about 90°F (32°C), similar to the Earth’s tropics. However, Mars’s thin atmosphere continues to present a problem.

Colose noted that without a thicker atmosphere or ocean, heat would not be transported efficiently around Mars. This would lead to extreme seasons and temperature gradients between the day and night. Mars’s thin atmosphere produces a surface pressure of just 6 millibars, compared to 1 bar on Earth. At such low pressures, the boiling point of water plummets to leave all pure surface water frozen or vaporized.

Mars does have ice caps consisting of frozen carbon dioxide, with more of the greenhouse gas sunk into the soils. A brief glimmer of hope for the small world arose in the discussion with the suggestion these would be released at the higher temperatures in Venus’s orbit, providing Mars with a thicker atmosphere.

However, recent research suggests there is not enough trapped carbon dioxide to provide a substantial atmosphere on Mars. In an article published in Nature Astronomy, Bruce Jakosky from the University of Colorado and Christopher Edwards at Northern Arizona University estimate that melting the ice caps would offer a maximum of a 15 millibars atmosphere.

The carbon dioxide trapped in the Martian rocks would require temperatures exceeding 300°C to be liberated, a value too high for Mars even at Venus’s orbit. 15 millibars doubles the pressure of the current atmosphere on Mars and surpasses the so-called “triple point” of water that should permit liquid water to exist. However, Jakosky and Edwards note that evaporation would be rapid in the dry martian air. Then we hit another problem: Mars is not good at holding onto atmosphere.

Orbiting Mars is NASA’s Mars Atmosphere and Volatile Evolution Mission (MAVEN). Data from MAVEN has revealed that Mars’s atmosphere has been stripped away by the solar wind. It is a problem that would be exacerbated at Venus’s orbit.

“Atmospheric loss would be faster at Venus’s current position as the solar wind dynamic pressure would increase,” said Chuanfei Dong from Princeton University, who had modeled atmospheric loss on Mars and extrasolar planets.

This “dynamic pressure” is the combination of the density of particles from the solar wind and their velocity. The velocity does not change greatly between Mars and Venus —explained Dong— but Venus’s closer proximity to the sun boosts the density by almost a factor of 4.5. This would mean that atmosphere on Mars would be lost even more rapidly than at its current position.

“I suspect it would just be a warmer rock,” Colose concluded.

While Mars seems to fare no better at Venus’s location, what if Venus were to be towed outwards to Mars’s current orbit? Situated in the habitable zone, would this Earth-sized planet cool-off to become a second habitable world?

Surprisingly, cooling Venus might not be as simple as reducing the sunlight. Venus has a very high albedo, meaning that the planet reflects roughly 75% of the radiation it receives. The stifling temperatures at the planet surface are due not to a high level of sunlight but to the thickness of the atmosphere. Conditions on the planet may therefore not be immediately affected if Venus orbited in Mars’s cooler location.

“Venus’s atmosphere is in equilibrium,” pointed out Kevin McGouldrick from the University of Colorado and contributing scientist to Japan’s Akatsuki mission to explore Venus’s atmosphere. “Meaning that its current structure does depend on the radiation from the sun. If you change that radiation then the atmosphere will eventually adjust but it’s not likely to be quick.”

Exactly what would happen to Venus’s 90 bar atmosphere in the long term is not obvious. It may be that the planet would slowly cool to more temperate conditions. Alternatively, the planet’s shiny albedo may decrease as the upper atmosphere cools. This would allow Venus to absorb a larger fraction of the radiation that reached its new orbit and help maintain the stifling surface conditions. To really cool the planet down, Venus may have to be dragged out beyond the habitable zone.

“Past about 1.3 au, carbon dioxide will begin to condense into clouds and also onto the surface as ice,” said Ramses Ramirez from the Earth-Life Sciences Institute (ELSI) in Tokyo, who specializes in modelling the edges of the habitable zone. (An “au” is an astronomical unit, which is the distance from our sun to Earth.)

Once carbon dioxide condenses, it can no longer act as a greenhouse gas and trap heat. Instead, the ice and clouds typically reflect heat away from the surface. This defines the outer edge of the classical habitable zone when the carbon dioxide should have mainly condensed out of the atmosphere at about 1.7 au. The result should be a rapid cooling for Venus. However, this outer limit for the habitable zone was calculated for an Earth-like atmosphere.

“Venus has other things going on in its atmosphere compared to Earth, such as sulphuric acid clouds,” noted Ramirez. “and it is much drier, so this point (where carbon dioxide condenses) may be different for Venus.”

If Venus was continually dragged outwards, even the planet’s considerable heat supply would become exhausted.
“If you flung Venus out of the solar system as a rogue planet, it would eventually cool-off!” pointed out Max Parks, a research assistant at NASA Goddard.

It seems that simply switching the orbits of the current Venus and Mars would not produce a second habitable world. But what if the two planets formed in opposite locations? Mars is unlikely to have fared any better, but would Venus have avoided forming its lead-melting atmosphere and become a second Earth?

At first glance, this seems very probable. If the Earth was pushed inwards to Venus’s orbit, then water would start to rapidly evaporate. Like carbon dioxide, water vapor is a greenhouse gas and helps trap heat. The planet’s temperature would therefore keep increasing in a runaway cycle until all water had evaporated. This “runaway greenhouse effect” is a possible history for Venus, explaining its horrifying surface conditions. If the planet had instead formed within the habitable zone, this runaway process should be avoided as it had been for the Earth.

But discussion within the group revealed that it is very hard to offer any guarantees that a planet will end up habitable. One example of the resultant roulette game is the planet crust. The crust of Venus is a continuous lid and not series of fragmented plates as on Earth. Our plates allow a process known as plate tectonics, whereby nutrients are cycled through the Earth’s surface and mantle to help support life. Yet, it is not clear why the Earth formed this way but Venus did not.

One theory is that the warmer Venusian crust healed breaks rapidly, preventing the formation of separate plates. However, research done by Matt Weller at the University of Texas suggests that the formation of plate tectonics might be predominantly down to luck. Small, random fluctuations might send two otherwise identical planets down different evolutionary paths, with one developing plate tectonics and the other a stagnant lid. If true, even forming the Earth in exactly the same position could result in a tectonic-less planet.

A rotating globe with tectonic plate boundaries indicated as cyan lines. Venus’s warmer orbit may have shortened the time period in which plate tectonics could develop, but moving the planet to Mars’s orbit offers no guarantees of a nutrient-moving crust.


A rotating globe with tectonic plate boundaries indicated as cyan lines. (NASA/Goddard Space Flight Center)

Yet whether plate tectonics is definitely needed for habitability is also not known. It was pointed out during the discussion that both Mars and Venus show signs of past volcanic activity, which might be enough action to produce a habitable surface under the right conditions.

Of course, moving a planet’s orbit is beyond our technological abilities. There are other techniques that could be tried, such as an idea by Jim Green, the NASA chief scientist and Dong involving artificially shielding Mars’s atmosphere from the solar wind.

“We reached the opposite conclusion to Bruce’s paper,” Dong noted cheerfully. “That is might be possible to use technology to give Mars an atmosphere. But it is fun to hear different voices and this is the reason why science is so interesting!”


Outcast Planets Could Support Life

If aliens exist, where are they? Many astronomers look to the nearest stars, in the hope that they harbor a warm, wet planet like Earth. But now a pair of researchers believe extraterrestrial life could exist on a rogue planet that has been ejected from its birthplace.

Astronomers have never spotted a rogue planet with certainty, but computer simulations suggest that our galaxy could be teeming with them. Slingshotted out of their planetary system by the gravity of a bigger planet, these lone worlds zoom far from their parent suns, slowly freezing in the cold of outer space. Any water fit for life would freeze, too. Yet in a paper submitted to Die Astrofisiese joernaalbriewe, planetary scientists Dorian Abbot and Eric Switzer of the University of Chicago in Illinois suggest that a rogue planet could support a hidden ocean under its blanket of ice, kept warm by geothermal activity.

They call such a world a Steppenwolf planet after a novel by the German-Swiss author Hermann Hesse, because "any life . would exist like a lone wolf wandering the galactic steppe." If Steppenwolf planets do exist, there's a chance that some of them could be lurking in space between Earth and nearby stars. If so, they might be a more realistic human destination for the search of alien life than another planetary system, which would be at least several light-years away. There is even a chance—albeit very small—that a Steppenwolf planet crashing into our solar system billions of years ago was the origin of life on Earth.

Abbot and Switzer came to their conclusion by simulating an isolated planet between 1/10th and 10 times the size of Earth. By comparing the rate at which heat would be lost through an ice shell with the rate at which heat would be produced by geothermal activity, they calculated that a planet with Earth's composition of rock and water but three times as big would generate enough heat to maintain a hidden ocean. If the planet had much more water than Earth, say Abbot and Switzer, it would need to be only about a third as big as our planet. "Several kilometers of water ice make an excellent blanket that could be sufficient to support liquid water at its base," says Switzer.

The Chicago researchers are not the first to consider the possibility of liquid water on rogue planets. In 1999, planetary scientist David Stevenson of the California Institute of Technology in Pasadena, calculated that liquid water could exist if a planet had a dense atmosphere of hydrogen—so dense that a greenhouse effect would trap warmth on the surface without the need for ice. But Abbot thinks the new result is more surprising because they are considering a more generic planet, without an extraordinary atmosphere.

"This is certainly an interesting study regarding the extent of the possible locations where life could arise, or be sustained, in the universe," says David Ehrenreich, a planetary scientist at the Joseph Fourier University in Grenoble, France. "However, it will certainly be very difficult to actually detect life on such a world, since it would be buried under an ice shell."

Switzer admits detection would be difficult. An astronomer would need to spot a Steppenwolf planet by looking for its infrared emission to see if it is as warm as he and Abbot predict. But at present, even the best observatories could detect rogue planets only within about 100 billion miles of Earth—not a huge distance in astronomical terms—and Switzer says the probability of a Steppenwolf planet existing in this range is just one in a billion.

Still, as planetary scientist Gaetano Di Achille of the University of Colorado, Boulder, points out, that might mean that the first occupied planet humans set foot on is not in another planetary system, but in the lonely depths of outer space. "If the hypothesis of oceans on rogue planets is correct, we will certainly have to expand the inventory of places with a high potential for life," he says.